Antik Yunan mitolojisinde Prometheus, Zeus'un öfkesine maruz kalarak bir kayaya bağlandı ve her gün bir kartal (veya bazı hikayelere göre bir akbaba), onun karaciğerini yiyordu. Karaciğer her gece yeniden büyüyordu, bu yüzden bu ceza sonsuza kadar devam edecek bir işkenceye dönüşüyordu. Eski Babilliler ise hayvan karaciğerlerinin özelliklerini inceleyerek geleceği tahmin etmeye çalıştılar. Bu uygulama, hepatoskopi olarak bilinir ve eski çağlarda yaygın bir fal biçimi olarak kabul edilirdi.

Bugün, karaciğerin olağanüstü bir yenilenme gücüne sahip olduğunu ve yarısından fazlası alındıktan sonra bile normal boyutuna dönebildiğini biliyoruz.

İnsanlar karaciğerleri hasar gördüğünde yeni karaciğerlere ihtiyaç duyabilirler. Örneğin, yetişkinlerde, virüsler veya toksinler (örneğin alkol) tarafından tetiklenen kronik hepatit (iltihaplanma) ve siroz (skarlaşma) yaygın hasar nedenleridir. Çocuklarda, karaciğer hasarına yol açan yaygın bir neden olan bilier atrezi (karaciğer hasarına neden olan ortak safra kanalındaki tıkanıklık) nakil için en yaygın sebeptir. Karaciğer nakli sırasında, genellikle alıcının karaciğeri alınır ve beyin ölümü gerçekleşmiş bağışçının bedeninden alınan karaciğerle değiştirilir. Ancak nakiller aynı zamanda canlı bir donörden alınan karaciğerin bir kısmıyla da gerçekleştirilebilir.

Amerikalı Cerrah Thomas Starzl, 1963'te ilk insan karaciğer naklini gerçekleştirdi. 1980'lerde, yabancı doku reddini azaltmak için siklosporin gibi immünsüpresan (bağışıklık baskılayıcı) ilaçların kullanımı, nakillerin daha başarılı ve yaygın hale gelmesini sağladı. Nakiller sırasında çeşitli damarların yeniden bağlanması gerekmektedir, bunlar arasında karaciğerden hepatik damarlar aracılığıyla gelen kanı alan alt karıncık vena kava, gastrointestinal sistemden ve dalağın besin açısından zengin kanını karaciğere boşaltan portal damar, karaciğeri oksijenli kanla besleyen hepatik arter ve ortak safra kanalı bulunmaktadır.

Karaciğer birçok işlevi yerine getirir, bunlar arasında şunlar bulunur;

  • Kan dolaşımından toksinleri temizleme
  • Protein sentezi ve parçalanması
  • Sindirimde kullanılan safra üretimi
  • Büyüme ve kan basıncı düzenlemesinde rol alan hormonların üretimi
  • İlaç metabolizması
  • Kan şeker seviyelerinin korunması (karaciğerde glikozun glikojen olarak depolanması ve ihtiyaç duyulduğunda glikojenin glikoza dönüştürülmesi) 

Karaciğer ayrıca çeşitli vitaminleri depolar, amonyağı üreaya çevirir (bu idrarla atılır) ve kan pıhtılaşması için gereken fibrinojeni üretir.

Yazıda Geçen Tarihi Kişiler: Thomas E. Starzl (d. 1926)