İtalyan Nörolog Rita Levi-Montalcini bir röportajında, sinir sistemi davranışı ve keşfettiği sinir büyüme faktörü (NGF) hakkındaki düşüncelerini yönlendirmede sezgilerini kullandığını ve daha çok bir sanatçı olduğunu söylemiştir. İtalyan Faşist Lider Benito Mussolini, Yahudilerin akademik işlerini kısıtlayan bir yasa çıkardıktan sonra, Levi-Montalcini araştırmalarını yatak odasındaki laboratuvarında yapmak zorunda kalmıştır. Levi-Montalcini, 100 yaşın üzerinde hayatını kaybeden ilk Nobel Ödüllü kişidir.

NGF, belirli nöronların (sinir hücrelerinin) büyümesi ve hayatta kalması üzerinde rol oynayan küçük bir proteindir. 

1948'de, Amerikalı Bilim İnsanı Elmer Bueker, bir fare tümörünün bir tavuk embriyosunun vücut duvarına yerleştirilmesinin tavuğun duyusal gangliyonlarından (sinir hücrelerinin kütleleri) büyük bir sinir lifi çıkışına neden olduğunu keşfetti. Levi-Montalcini ve meslektaşları daha sonra bir fare tümörünün tavuk embriyosunun duyusal sinir lifleri ve sempatik sinir lifleri tarafından istila edildiğini gözlemlediler. Sempatik sinir sistemi özellikle stresli durumlara tepki vermek için vücudu hazırlayan otonom sinir sisteminin bir parçasıdır. Tümöre uzak olan sempatik gangliyonların da büyüdüğü görülmüş, bu da tümörün NGF'yi tavuk embriyosunun kan dolaşımına salgıladığını kanıtladı. Amerikalı Biyokimyager Stanley Cohen ve Levi-Montalcini, antikorların yeni doğan farelere enjekte edilmesi halinde farelerin sempatik sinir sistemlerinin doğru bir şekilde gelişmediğini de keifettiler.

İlginç bir şekilde, insanlar ilk kez aşık olduklarında NGF seviyeleri daha yüksektir. 

NGF ayrıca, kalp krizinden sonra farelerin hayatta kalma sürelerini artırır. Parkinson hastalığı olan farelerdeki hareket bozukluklarını azaltır. 1983 yılında, Levi-Montalcini ve meslektaşları, NGF'nin beyin ve omuriliğe bağlı sinirleri etkileyebileceğini belirlediler. 

Cohen ayrıca, yeni doğan hayvanlarda erken göz kapağı açılması ve diş çıkarmayı tetikleyen epidermal büyüme faktörünü (EGF) keşfetti. 

Bugün, insan vücudundaki çeşitli hücre tiplerinin farklılaşmasını ve hücre çoğalmasını etkileyen birçok faktör biliyoruz.

Yazı Görselinin Açıklaması: NGF büyüme ortamında birkaç saat inkübasyondan sonra tavuk embriyosundan alınan dorsal kök gangliyon (sinir hücrelerinin kütleleri) görüntüsü. Gangliyondan çıkan sayısız aksiyon pembe renk ile gösterilmiştir.

Yazıda Geçen Tarihi Kişiler: Elmer Daniel Bueker (1903–1996), Rita Levi-Montalcini (d. 1909),Stanley Cohen (d. 1922)